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这个用两条腿走路的机器人未来会怎样

如果你想看一看未来——就像好莱坞科幻大片里的未来一样—,那就试着在风景如画的俄勒冈州奥尔巴尼的海滨漫步,这里的人口只有53,000。

11月一个明亮的早晨,在奥尔巴尼的一个被俄勒冈州红桤木环绕的木材院子里,一个名叫Cassie并且拥有双腿的机器人在铺满树叶的路面上漫步。这款机器人稳步前进,每次落脚后都带着点轻微的震动,而且它的头是一个小盒子,没有眼睛,被安置在四肢之间,但是能够灵活的转动,像是有生命一样。好奇的慢跑者停下来近距离观察,一位女士告诫她的狗狗不要在机器人上撒尿,而一位骑车路过的老人则是带着一脸漠然,好像他根本没有时间来考虑这个问题。

Cassie的创造者希望今后人们对这一幕都习以为常。Cassie看起来就像一双“伶盗龙的腿”,涂上了“安全橙色”,它是创业公司“敏捷机器人”所推出的唯一产品。2017年初,“敏捷”从俄勒冈州立大学(OSU)独立出来。早在“敏捷”位于奥尔巴尼的树木丛和老桥间的办公室里,该公司的联合创始人、机器人实验室主管Jonathan Hurst和前学生琼斯,正计划用一双机械腿来接管世界。

用两条腿走路对机器人来说很难。这既是一种机械挑战,也涉及很多物理问题亟需解决。然而,“敏捷机器人”公司表示,它在某种程度上解决了这两方面的问题—,且这正是关键之处与Cassie不同的是,波士顿动力公司的双足Atlas机器人可以做回翻,但是你买不到。另一方面,Cassie不仅是一个可以投入生产的模型,而且可以行走,不再仅仅是个机器人盒子。

这个用两条腿走路的机器人未来会怎样

在未来,当机器人可能需要被用于空间导航来递送包裹,或者照顾家中的老人时,两条腿走路的能力将会有巨大的优势。因此,Hurst认为,他们需要腿。不是轮子,也不是踏板,而是腿。他们的说辞意味着我们不必重新改造世界以适应机器人的发展——它们将在人类空间中舒适地存在。

“当我退休的时候,我想让“敏捷机器人”能够为在我家里照顾我的机器人的腿和移动提高技术支持,”Hurst在他领导的俄勒冈州立大学(OSU)机器人实验室告诉我,那里也是Cassie的诞生地。

但在机器人市场上,时钟在不停的滴答作响,“敏捷机器人”面临的挑战正在迫近。机器人用有一双可以工作的腿很不错,但它们却不会自己递送包装着你的新耳机的包裹。为此,你仍需要手臂和眼睛。毫无疑问,这是一个愿意给科幻小说提供灵感的的合作伙伴。

Hurst和琼斯似乎敏锐地意识到,“敏捷机器人”将会发生变化,而我的存在仅仅是一个迹象。“也许我们在短时间内取得了很大的进步,但这还远远不够,”Hurst告诉我。

这个用两条腿走路的机器人未来会怎样

“敏捷机器人”在第一年就展示并制造出了一种新型机器人。这主要是因为大部分指导Cassie移动的物理学原理都由阿特里斯(ATRIAS)证明了可行性,这是一种行走机器人,Hurst和其团队学生在2015年的DARPA机器人挑战赛上展示了这一技术。在经历了令人印象深刻的展示之后,Hurst获得了美国国防部高级研究机构国防部研究部门的100万美元拨款,以制造更多的机器人。因此,Cassie和“敏捷机器人”诞生了。

现在,制造Cassie的过程是一场从农场到餐桌的事情。琼斯住在自家农场上由金属板搭建的房子里。这项研究是在附近的科瓦利斯大学进行的。机器人的所有机械加工都发生在当地的一家机器商店,它与Hurst有着长期的合作关系。以及他作为机器人专家的特殊需求,机械组装是在奥尔巴尼的敏捷总部完成。

但是,如果Cassie是便携式人形机器人的未来,很难理解该公司如何能保持他们像现在这样生产过程高度本地化。

“敏捷机器人”的抱负和它本地化生产过程之间的紧张关系在科瓦利斯的Ram-Z Fab商店里越来越明显,那里是Cassie的零件制造的地方。店主是Scott Ramsey,他是一身材魁梧而友好的人,外表粗鲁。店里墙上挂着日历和海报,这些海报来自一家名为“松鼠酒馆”的酒吧,可以追溯到1993年。Ramsey告诉我,25年来他每周都要去“松鼠酒馆”。

“你要一直使它保持本地化吗?”Ramsey在Ram-Z Fab的办公室向Hurst问道。

“是的,”Hurst回答。“这是一个建立公司的好地方:做生意成本只有其他地方的一半。”

前一天,在Cassie的诞生地俄勒冈州大学(OSU)的机器人实验室里,Hurst明确地告诉我:“‘敏捷机器人’的目标是快速扩张。”

在“敏捷机器人”的未来中,还有一件事增加了其不确定性。这是一个很大的问题,即Cassie除了走路之外什么都不能做。它没有机械化的眼睛去“看”这个世界,它也没有能够举起包裹的手臂。如果它希望实现Hurst和琼斯的愿景,它就需要这些东西。

当我问琼斯,Cassie现在是否可以做些有用的事情时,他笑着说:“这个小问题是个打击。”

由于公司已经向全国各地的大学实验室出售了四台机器人,“敏捷机器人”面临的挑战也在迫近,即如何将仅仅拥有双腿的Cassie发展为可以做一些有意义事情的机器人。毫无疑问,这些学者正在剖析Cassie的机械层,以找出让他们自己控制其移动的方法。Cassie甚至配备了两个计算机大脑:一个预装了“敏捷机器人”的软件,另一个是让客户尝试运用自己的算法。

“基本上,我们现在仍旧处在验收测试阶段,”琼斯继续说道。“我们将Cassie视为一个平台,我们可以将其发送给具有高度研发能力的机器人团队,他们知道自己在做什么——他们不是外行人。”

琼斯向我保证,“敏捷”将推出一个新的机器人,而在Cassie的成功之后,这一新机器人将决定公司的未来。下一代机器人可能会实现Cassie基础上的愿景,也有可能会让这个项目沉没。Hurst和琼斯对下一代机器人的外观守口如瓶,但该公司已经确认,下一代机器人将拥有手臂。

这种对未来的不确定感似乎在琼斯目前的住所中得到了体现。

他的临时住所是由金属板搭建的,位于其父母的农场里,农场里种着草籽。这个建筑的一部分是一个车库,琼斯在那里装上了越野摩托车(我去拜访时,一个解构的引擎在车箱上摊开),其余的则是一间小公寓。周围除了栗树,什么也没有。

“在这里待了六个月,”琼斯在他的锡罐材质的公寓里告诉我。“不要太舒服。”

(选自:科技行者网 编译:网易见外编译机器人 审校:Tiana)

来源:网易智能